新生神经元 减轻焦虑
作者: 凯尔贝克 / 6567次阅读 时间: 2015年1月23日
来源: 科学人 标签: 焦虑症 神经元 生物学
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成年人脑中每天都有新的神经元生成,这些新生神经元让我们能分辨不同的记忆,研究发现,加强新生神经元的功能,有助于发展治疗精神疾病的新疗法。

撰文/凯尔贝克(Mazen A. Kheirbek)、韩恩(ReneHen)

翻译/潘震泽

重点提要

■为了使众多记忆不致混淆,大脑必须把各种事件与情境的独特性进行编码,好让它们彼此有所不同,这个过程称为「模式分离」。

■模式分离让我们能够正确且有效率地分辨具危险性、或者类似但没有危险的情境,缺乏这项能力的人就容易出现焦虑症

■模式分离发生在大脑中的海马(hippocampus),这个脑区一生中都能产生新神经元,这些新生神经元对模式分离扮演举足轻重的角色。

■专门加强神经元新生的方法,可能用来做为调节情绪的新方法,也可能治疗像重大创伤后遗症(PTSD)这一类的精神疾病。

好几世纪以来,成年人的大脑无法生成新神经元的说法,一直是神经生物学的中心教条。19世纪末,一手建立起现代神经科学的西班牙组织学家雷蒙卡厚尔(SantiagoRamon yCajal)就宣称中枢神经元不可能新生。雷蒙卡厚尔花了几十年的时间,仔细观察并绘制神经元的结构,并做出一个重要结论:「神经线路是固定且不可改变的;所有神经细胞都可能死去,但不会新生。」

因此,当任职美国麻省理工学院的奥特曼(JosephAltman)于1960年代发表一系列文章显示,成年天竺鼠脑中有新神经元生成时,几乎没有人重视。这种忽视并不让人惊讶,因为按常理来说,在发育完全的大脑中加入新神经元,是灾难之源。如果大脑是以特定的神经链接网络来储存信息,那么在已形成的网络中随意加入新细胞,会妨碍信息的编码与提取,因此干扰记忆功能。

不过,逻辑思考无法对抗实验结果。到了1990年代,更多实验证据开始冒出:研究人员在仔细检视成年啮齿动物、猴子甚至人类的大脑之后,发现脑中两个区域终其一生都有新生神经元持续产生;其中一个脑区与嗅觉有关,另一个则是参与学习、记忆与情绪等功能的海马(hippocampus,亦称海马回)。

从那以后,研究人员就对这些新生神经元的功能感到好奇。虽然嗅觉系统当中的新生神经元所扮演的角色至今还不清楚,但海马新生神经元的功能已逐渐揭晓。我们的研究团队与其他研究人员的成果显示,新生神经元可能参与了记忆的记录,让每个记忆事件成为独一无二的事件,不会与其他记忆混淆。了解这一点,可能有助于发展各种精神疾病(包括重大创伤后遗症在内)的新疗法,因为罹患这种疾病的人无法分辨什么情况下应该感到害怕、什么情况又是无害的。

【科学人2015年第155期1月号】

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